ジェームス・ウェッブ宇宙望遠鏡が海王星とその環の鮮明な画像を撮影!?

NASA のジェイムズ・ウェッブ宇宙望遠鏡が水曜日に公開した新しい画像は、海王星と、この惑星の検出が困難な環を、新鮮な光で明らかにするものです。
海王星の専門家でウェブプロジェクトの学際的な科学者であるハイディ・ハメル氏は、ニュースリリースで「私たちが最後にこのかすかでほこりの多い環を見てから30年が経ちますが、赤外線で見たのはこれが初めてです」と述べています。
ウェッブの画像は、いくつかの鮮明で細い環に加えて、海王星のかすかなダストバンドも示しています。いくつかの環は、1989年にNASAのボイジャー2号が海王星の環の存在を初めて写真で証明して以来、観測されていない。
暗くて冷たく、超音速の風が吹き付ける海王星は、太陽系で最も遠い惑星である。海王星とその隣の天王星は、水素とヘリウムを豊富に含むガス惑星である木星や土星よりも重い元素で内部が構成されているため、「氷の巨星」として知られている。
海王星は、可視光の波長で撮影した画像では青く見えますが、今回の画像では白く見えます。これは、海王星の化学成分であるガス状のメタンが、ウェッブの近赤外線カメラ(NIRCam)には青く映らないためです。
ウェッブ近赤外線カメラによる画像では、海王星と一緒に、大きさや形が異なる数百個の背景銀河が写っている。
ウェッブの近赤外線カメラによる画像では、海王星と一緒に、大きさや形が異なる数百個の背景銀河が散在しているように見えます。
また、メタンガスに吸収される前の太陽光を反射する、明るい筋や斑点のようなメタン氷の雲も写っている。これは「海王星の風と嵐に力を与える、地球規模の大気循環の視覚的なサイン」である可能性があるという。
ウェッブはまた、海王星の14の既知の月のうち、最大の月であるトリトンを含む7つの月を捉えた。トリトンは、珍しい後方軌道で海王星の周りを回っている。天文学者は、トリトンはおそらくカイパーベルト(太陽系の端にある氷の天体の領域)にある天体で、海王星の重力圏に落ちてきたのだろうと考えている。科学者たちは今後数年間、ウェッブを使ってトリトンや海王星をさらに詳しく調べる予定です。
太陽から地球の 30 倍も離れた海王星は、太陽系外縁部の暗黒地帯を太陽周回軌道で移動している。その距離では、太陽は非常に小さく暗いため、海王星の正午は地球の薄明かりに似ているとニュースリリースは述べている。
ウェブは、NASA、欧州宇宙機関、カナダ宇宙庁によって10年以上にわたって運営されているミッションである。
他の望遠鏡と比較して、この宇宙観測所の巨大な鏡は、より遠くにあるより暗い銀河を見ることができ、宇宙の起源に関する科学者の理解を深める可能性を持っている。しかし、その安定した正確な画質を活かして、火星、木星、そして今回の海王星の画像で、私たちの太陽系を照らし出しているのです。